Great Smoky Mountains National Park

Op de grens van de staten Tennessee en North Carolina ligt het Great Smoky Mountains National Park. De bosrijke bergen hebben hun naam te danken aan de mysterieuze nevel die vaak rond de toppen hangt. Het Great Smoky Mountains National Park met zijn bossen vol hardhout staat op de UNESCO-werelderfgoedlijst. Daarnaast is het met 10 miljoen bezoekers per jaar het drukst bezochte nationale park van Amerika. Dit komt mede doordat het park een gunstige ligging heeft ten opzichte van de steden Nashville, Charlotte en Atlanta.

Newfound Gap road

De Newfound Gap road ofwel Highway 441 is de 50 km lange toeristische route die door het Great Smoky Mountains National Park loopt. Deze route loopt van noord naar zuid door het park waarbij je langs een aantal bezienswaardigheden en historische plekken komt. Ook verbindt de weg de plaatsen Gatlinburg in Tennessee en Cherokee in North Carolina met elkaar. In beide steden is er een bezoekerscentrum voor toeristen. Bovendien leiden de zijwegen naar prachtige uitzichtpunten zoals de Clingmans Dome.

Clingmans Dome

Het hoogste punt van het park is de berg Clingmans Dome op 2025 meter hoogte. Halverwege de route van de Newfound Gap road begint een 11 km lange zijweg die naar de top van de Clingmans Dome gaat. Om bij de observatietoren te komen moet je vanaf de parkeerplaats een paar 100 meter vrij steil omhoog lopen. Eenmaal boven word je getrakteerd op een panoramisch uitzicht over de bosrijke omgeving. Een aanrader is om de berg tijdens zonsondergang te bezoeken. Houdt er wel rekening mee dat de toegangsweg in de winter gesloten is vanwege sneeuwval.

Cades Cove

Één van de hoogtepunten in het Great Smoky Mountains National Park is deze vallei, de Cades Cove. Op deze plek kun je een glimp opvangen van het vroegere landleven in de zuidelijke Appalachen. Maar ook kom je hier ontzettend veel dieren tegen zoals wasberen, vossen en elanden. Wanneer je de ongeveer 18 km lange Cades Cove Loop road volgt kom je langs een ongerept natuurgebied met oude kerken en houten blokhutten. In Cable Mill kun je een verzameling oude stallen en bouwwerken bekijken. De beste manier om deze vallei te verkennen is per fiets aangezien er vaak ‘deer jams’ of ‘bear jams’ voorkomen.

Mortons Overlook

De Mortons Overlook is naast de Cades Cove zeker de moeite waard om een bezoek aan te brengen. Dit is een uitzichtpunt waar je fantastisch uitzicht hebt over de duizenden boomtoppen en de Newfound Gap road die zich een weg baant door het dal. Deze schitterende plaatjes worden dan ook vaak gebruikt voor ansichtkaarten en reisgidsen. Voor de mooiste beelden komen de bezoekers vaak hierheen tijdens zonsondergang. Al met al zijn de zomermaanden het meest geschikt doordat de zon dan precies goed staat en de lucht van roze, paars naar diepblauw kleurt.

Flora en Fauna

Flora

Het Great Smoky Mountains National Park staat bekend om de grote diversiteit in flora en fauna. Door de verschillende hoogtes op de berghellingen van het park verandert ook het klimaat en leefgebied. Op de regenachtige plekken verschijnt op sommige plekken een vruchtbaar regenwoud. Je vindt in het park zo’n 1500 bloeiende planten waaronder 130 soorten bomen en 220 sporenplanten zoals varens, mossen en algen. Door de dalen en over de berghellingen vind je tevens 5 verschillende soorten bos. Daarvan vind je op de bergen die hoger zijn dan 1400 meter sparrenbossen. Op de middelhoge bergen vanaf 1000 meter vind je voornamelijk noordelijk hardhoutbos bestaande uit ahorns, beuken en berken. Daarnaast vind je op drogere bergkammen en langs de rand van het park vooral dennen- en eikenbos. Langs de koele rivieroevers groeien hemlocksparrenbossen terwijl de warmere dalen bedekt zijn met bos van populier, ahorn, berk en kornoelje.

Fauna

In het gebied van het Great Smoky Mountains National Park leeft de grootste zwarte berenpopulatie ten oosten van de Mississippi-rivier. Echter komen de beren niet zo gauw tevoorschijn. Desalniettemin zijn er op de vele open plekken in het park zowel ’s morgens als ’s avonds veel dieren te observeren. In totaal herbergt het Great Smoky Mountains National Park zo’n 65 soorten zoogdieren. Hieronder vallen naast de zwarte beren ook herten, lynxen, coyotes, vossen, vliegende eekhoorns en wilde zwijnen. Door de verschillende soorten bossen in het gebied leven er meer dan 200 vogelsoorten in de omgeving. Ten slotte vind je zo’n 60 vissoorten, 39 soorten reptielen en 43 soorten amfibieën in het nationale park.

Bekijk hier de actuele openingstijden en andere actuele informatie over het Great Smoky Mountains National Park.