Big Bend National Park

Direct aan de grens met Mexico, in het zuidwesten van de staat Texas ligt het Big Bend National Park. Hier bestaat het landschap voornamelijk uit grillige rotsen, diepe canyons en droge woestijn. Het park is één van de grootste nationale parken van Amerika, maar desalniettemin ook één van de minst bezochte. De lage bezoekersaantallen zijn te danken aan de afgelegen ligging van het park. Want de dichtstbijzijnde stad van enige betekenis is El Paso, ongeveer 480 km verderop. Daarnaast heeft het park zijn naam te danken aan de 90 graden scherpe bocht in de rivier Rio Grande op de grens tussen Amerika en Mexico. Het grondgebied van het park is onderdeel van de Chihuahuan Desert.

Rio Grande

De rivier Rio Grande kronkelt zich een weg door de bergen van het Big Bend National Park naar de Golf van Mexico. Hij ontspringt in de staat Colorado en stroomt via New Mexico door Texas naar de Golf van Mexico. Hierdoor vormt de rivier ook een natuurlijke grens tussen Amerika en Mexico.

Ross Maxwell Scenic Drive

De meest bekende weg langs de bezienswaardigheden van Big Bend National Park is de Ross Maxwell Scenic Drive. Deze toeristische route slingert je zo’n 50 km naar het uiterste westelijke gedeelte van het nationale park. Je komt hierbij langs het uitzichtpunt Sotol Vista, dan ga je via Castolon Historic District naar Santa Elena Overlook, het meest westelijke punt van het park.

Chisos Basin

Midden in het Big Bend National Park liggen de vulkanische Chisos Mountains die je bereikt via de steile Chisos Basin road. Houdt er rekening mee dat je niet met campers over deze weg mag rijden doordat je meerdere scherpe bochten en steile hellingen moet rijden. Om de adembenemende ruige kliffen te bewonderen kan je meerdere wandelroutes volgen op verschillende niveaus. De talloze mooie wandelroutes leiden bijna allemaal naar indrukwekkende uitkijkpunten over de vallei. Een aantal wandelroutes die de moeite waard zijn; de Window View Trail (0,5 km), Window Trail (9 km), Lost Mine Trail (7,7 km totaal) en de Basin Loop (2,6 km totaal).

Castolon Historic District

Het Castolon Historic District ligt aan de Ross Maxwell Scenic Drive wanneer je naar de Santa Elena Canyon op weg bent. Hier maak je kennis met de rijke geschiedenis van het Big Bend National Park. Er zijn twee wandelroutes te volgen, eentje vanuit Mule Ears Spring; een wandeling van zo’n 6 km die door de woestijn gaat naar een beek toe. Maar ook de Tuff Canyon Trail van 1,2 km in totaal kun je volgen die naar de bodem van de Tuff Canyon leidt. De bodem van de kloof bestaat uit zachte rots van vulkanisch tufsteen (as) en is uitgehouwen door duizenden jaren van regenval, vandaar de naam.

Santa Elena Canyon

De majestueuze Santa Elena Canyon is de meest indrukwekkende kloof van het Big Bend National Park. Met een lengte van 13 km en een diepte van 450 meter is het een overweldigend stuk natuur. Door een korte rondwandeling daal je af naar Terlingua Creek en kom je tussen de enorme kliffen te staan die honderden meters boven je uitsteken. Daarnaast kun je vanaf Santa Elena Overlook uitkijken over de canyon als je geen wandeling wilt maken. Al met al is de Santa Elena Canyon het eindpunt van de 50 km lange Ross Maxwell Scenic Drive.

Rio Grande Village

Aan de oostkant van het Big Bend National Park vind je Rio Grande Village. Tijdens de wintermaanden is deze plek een goede uitvalsbasis. Mocht je interesse hebben in het spotten van vogels of het maken van wandelingen dan is de RGV Nature Trail een echte aanrader. Daarnaast kunnen de avonturiers de rivier Rio Grande bedwingen in een kano, kayak of raft. Vlakbij Rio Grande Village vind je de warmwaterbronnen, ook beschikt de plaats over een camping en bezoekerscentrum.

Boquillas Canyon

De weg die van het Panther Junction-bezoekerscentrum naar Rio Grande Village loopt eindigt bij de Boquillas Canyon Overlook. Dit uitzichtpunt zorgt voor een adembenemend uitzicht over de langste en diepste kloof van het Big Bend National Park. Tevens is het mogelijk om in plaats van met de auto een wandeling naar de Boquillas Canyon te maken van ongeveer 2 km lang. Deze wandeling begint met een korte klim waarna je via een zandpad afdaalt naar de rivier. Uiteindelijk kom je bij een grote zandduin terecht.

Flora en Fauna

Flora

In het Big Bend National Park zijn meer dan 1200 plantensoorten te vinden ondanks het woestijnklimaat. De planten zijn buitengewoon, ze verdragen namelijk temperaturen die variëren van onder het vriespunt tot rond de 30 graden Celsius. Veel van de plantensoorten hebben doornen of stekels om zichzelf en hun water- en voedselvoorraden te kunnen beschermen. Van de 1200 plantensoorten zijn er zo’n 60 cactussoorten. Hieronder behoren de vijgcactus, claretcup en de pitaya. In het voorjaar staan alle wilde bloemen in het park in bloei en zie je de felle kleuren van de yuccabloemen. Daarnaast komen de bluebonnets veel voor in het park net zoals de woestijngoudsbloem, woestijnwilg, ocotillo, rotsnetel en lechuguilla.

Fauna

De brede ecosystemen binnen het Big Bend National Park bieden habitat voor 75 soorten zoogdieren, meer dan 450 soorten vogels, 56 soorten reptielen en 11 soorten amfibieën. Een voorbeeld van een prominente waterbron is de Rio Grande. Zo’n 40 vissoorten leven in deze rivier maar ook verschillende soorten schildpadden, bevers en watervogels. Echter zijn de meeste dieren die in dit woestijngebied leven nachtdieren en laten zich overdag daardoor amper zien. Een aantal nachtelijke woestijndieren zijn de kit vos, ringstaart, bobcat, kangoeroe-rat en de vleermuis. In de vroege ochtend zie je daarentegen veel dieren zoals muilezelherten, coyotes, dassen, woestijn cottontails en blacktail jackrabbits. Daarnaast vind je in de rotsachtige ravijnen en kliffen ringstaarten, rotseekhoorns en een verscheidenheid aan reptielen zoals zwartstaartratelslangen en boomhagedissen. Waar een eenzame boomstronk ligt is meestal een woestijnoase die uitermate geschikt is voor veel dieren. Hier vind je dan ook nachtelijke zoogdieren zoals stinkdieren en wasberen. In het hogere gedeelte van het park zijn de temperaturen wat koeler en is het boshabitat perfect voor zwarte beren, witstaartherten, Mexicaanse gaaien en de Colima-grasmus.

Bekijk hier de actuele openingstijden en andere actuele informatie over het Big Bend National Park.