Death Valley National Park

Death Valley National Park kan worden beschreven als laagste, heetste en droogste nationale park van Amerika. Ondanks dit afschrikwekkende imago is het nationale park enorm populair onder de natuurliefhebbers. Het park herbergt namelijk hoge bergtoppen die worden omringd door een droog woestijnlandschap. Dit landschap bestaat uit schitterende canyons, magische wildbloemvalleien in de lente, een uitgestrekte zoutvlakte en ruwe natuurlijke schoonheid. In februari 1933 werd Death Valley National Park genoemd tot een nationaal monument. Death Valley beschikt niet alleen over pioniersgeschiedenis en natuurlijke schoonheid want ook voor mijnbouw stond het gebied tientallen jaren bekend.

Furnace Creek

Aan de Highway 190 ligt Furnace Creek waar je een aantal voorzieningen vind zoals restaurants, een bezoekerscentrum, musea en hotels. In de musea kun je mijnwerkersgereedschap en transportmiddelen uit de 19e eeuw bezichtigen. Hieronder vind je een aantal bezienswaardigheden die in de omgeving van Furnace Creek liggen.

Golden Canyon Trail

Ten zuiden van Furnace Creek bereik je de 1.5 km lange Golden Canyon Trail. De naam is te danken aan het feit dat Golden Canyon een nauwe kloof is met ‘gouden’ wanden. Het is een prachtige wandellocatie wanneer de zonnestralen ’s middags de canyon in vallen. Je loopt vanaf hier tevens een korte wandeling van 800 meter naar Red Cathedral, een natuurlijk amfitheater van rode rotsen.

Artist’s Drive

De Artist’s Drive is een 14 km lange route die je over een verharde weg door vulkanisch landschap brengt. Onderweg zie je prachtige roze, groene, paarse, bruine en zwarte rotsen. In de late namiddag en tijdens zonsondergang is Artist’s Palette op z’n mooist. Dan lijken de gesteenteverkleuringen op een schilderspalet, vandaar de naam. Deze weg is eenrichtingsverkeer en enkel toegankelijk voor voertuigen tot ongeveer 7.6 meter.

Devil’s Golf Course

Vanaf de Badwater road kom je via een 1.5 km lange onverharde weg bij Devil’s Golf Course aan. Dit is een groot gebied van zoutbrokken en -pilaren tot 30 cm hoog. Deze zijn gevormd door het verdampen van oppervlaktewater. Hierdoor lijkt het net alsof de grond is omgeploegd, daarom zeggen ze ook wel dat het terrein zo grillig is dat ‘alleen de duivel hier kan golfen’.

Badwater Basin

Het laagste punt van het Noord-Amerikaanse continent en het westelijk halfrond is Badwater Basin. Dit gebied doet surrealistisch aan want de uitgestrekte vlakte bestaat uit grote zoutplakkaten met eromheen donkere bergen. Na regenval ontstaat er soms een tijdelijk meertje en bij warm weer wordt het afgeraden om over de zoutvlaktes te lopen. Dit doordat de bodemtemperatuur 50% hoger is dan de luchttemperatuur. Vanzelfsprekend is het niet verstandig om in de zomer hier te lopen aangezien het rond de 40 graden Celsius kan worden en je dus een ei kunt bakken op de grond. De naam van dit gebied, Badwater (slecht water) is zo genoemd vanwege de vieze geur van het stilstaande water in de kleine plassen.

Zabriskie Point

Vlakbij Furnace Creek ligt het uitzichtpunt Zabriskie Point die je door middel van een korte wandeling omhoog bereikt. Vanaf dit uitzichtpunt heb je een weids uitzicht op een ruig en kaal maanlandschap dat ‘’badlands’’ heet. De badlands komen alleen voor in droge gebieden ondanks dat ze gevormd worden door water. Een uitleg is dat de regenbuien hier vaak zo kort en heftig zijn dat het water niet snel afgevoerd kan worden. Door deze watererosie ontstaan kloven en geulen in het zachte gesteente. Op die manier kan het overtollige water weer wegvloeien.

Dante’s View

Één van de mooiste uitkijkpunten van het Death Valley National Park is Dante’s View, ongeveer 1 km boven Badwater. Dante’s View ligt op zo’n 1600 meter hoogte aan de 5 km lange, verharde Dante’s View road waar je aan het eind steil omhoog gaat en haarspeldbochten rijdt. Bovenin de top van de Black Mountains heb je een dramatisch panoramisch uitzicht en wordt beschouwd als de meest fotografische plek in Death Valley. Je hebt uitzicht over Badwater en over de vallei met in de verte Mt. Whitney.

Mesquite Flat Sand Dunes

In de Stovepipe Wells Area ten noordwesten van Furnace Creek liggen de Mesquite Flat Sand Dunes. Het zijn de gemakkelijkst te bezoeken zandduinen in het Death Valley National Park. Door het maanlicht hangt er hier ’s nachts een magische sfeer en ’s ochtends vind je de sporen van nachtdieren in het zand. Dit duingebied beschikt over 3 soorten duinen; halve maan, lineair en stervormig. De ondergrond is gemaakt van polygon-gebarsten klei van een oude lakebed.

Flora en Fauna

Flora

Afgezien van de reputatie als levenloze woestijn heeft het Death Valley National Park een grote variëteit aan planten, welgeteld meer dan 1000 plantensoorten. De meeste planten hebben zich aan het uiterst hete en droge klimaat aangepast zoals de mesquitestruik en de creosootstruik. De mesquitestruik heeft zulke diepe wortels dat ze meer dan 15 meter diep de grond in gaan om water te kunnen vinden. Daarnaast neemt de creosootstruik met zijn wijde aan de oppervlakte liggende wortelstelsels de geringste hoeveelheid neerslag op. Ook vind je in de hoger gelegen gebieden veel cactussen, jeneverbessen en pijnbomen. Al met al komt er in de lente door de neerslag een grote verscheidenheid aan wilde woestijnbloemen naar voren.

Fauna

Naast de rijke flora herbergt het Death Valley National Park zo’n 400 diersoorten. Veel van deze dieren zijn voornamelijk ’s nachts actief door de hoge temperaturen gedurende de dag. In de ‘dode vallei’ vind je coyotes, hagedissen, eekhoorns, ratelslangen en woestijndikhoornschapen. Deze woestijndikhoornschapen zijn het grootste inheemse zoogdier in het gebied en bevinden zich meestal in de bergen rond Death Valley. Een erg bijzonder dier die hier leeft is de wangzakmuis, deze heeft zich zo aangepast aan de extreme droogte dat het z’n hele leven zonder water kan. Het vocht uit de zaden die de wangzakmuis eet is namelijk voldoende om van te leven. Ook zwemt er een zeldzame kleine vissoort genaamd pupfish die overleven in het zoute water van Death Valley. Dit is erg bijzonder aangezien dit water 3x zo zout is als gewoon zeewater.

Bekijk hier de actuele openingstijden en andere actuele informatie over het Death Valley National Park.